Zika and other infectious diseases in Puerto Rico

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The North American Ornithological Conferences (NAOC) are “big tent” meetings that have been held every four years since 1992. They are designed to foster collaborations among multiple ornithological societies across borders and welcome the full diversity of society members. These conferences have rotated among regions in North America and beyond, with the last non-U.S. conference taking place in Veracruz, Mexico, in 2008. Sponsoring societies of the 2016 NAOC in Washington, DC, discussed and agreed to locate the 2020 conference outside the North American continent for the first time, specifically in the Caribbean. The goal was to encourage and support attendance by students and professional colleagues from the Caribbean and Latin America. Puerto Rican ornithologists enthusiastically and graciously agreed to host this Caribbean NAOC.

The prevalence of Zika virus in the region was considered in this decision, and the wider positives for ornithology of holding a major conference in Puerto Rico, particularly for the Caribbean and Latin America regions, were determined to outweigh any personal negatives. That said, we are aware that the Zika virus is of such serious concern to pregnant women—due to potentially severe birth defects, especially microcephaly associated with impaired brain development—that some young women may choose not to attend the conference. The conference organizers apologize for the possibility that the Puerto Rico venue might prevent anyone from attending as a result of the Zika threat.

Our intention here is to provide the best information possible to help people decide what is in their own best interest regarding attending the Puerto Rican NAOC. Following the relevant Centers for Disease Control (CDC) page, we recommend that “pregnant women and couples trying to become pregnant within the next 3 months work with their health care providers to carefully consider the risks and possible consequences of travel to areas with risk of Zika,” including Puerto Rico. We note that Zika has declined across the Caribbean region since its emergence in 2015, and conference attendees in the air-conditioned venues in urban San Juan have a very low probability of Zika infection. People attending field trips should plan to use insect repellent (especially DEET) and appropriate clothing to prevent mosquito bites.

Zika is one of several related viruses, all transmitted by mosquito vectors (especially the day-flying Aedes aegypti and A. albopictus), that are endemic in the Caribbean region, including Puerto Rico. Besides Zika, these are Dengue and Chikungunya. They are all unpleasant at best and can be debilitating for months at a time, although Zika is particularly threatening to young women and their families. Zika can be transmitted sexually as well as via mosquito bites. The CDC site provides a number of suggestions to minimize the risk of contracting the Zika virus, including the use of mosquito repellants, staying in air-conditioned locations such as hotels and conference centers, and avoiding travel to non-urban areas with greater risk of mosquito bites. Although Puerto Rico is not presently monitoring the presence of Zika, an independent journalist asserts that the risk is still real—she reports that ~9% of pregnant Puerto Rican women tested were diagnosed with Zika. No vaccine is available for any of the mosquito-transmitted viruses mentioned above. However, the CDC provides information on other health risks for which up-to-date vaccination is important for travelers to Puerto Rico.

We will update this information as relevant new information becomes available.

Dr Valentina Ferretti, Co-Chair, NAOC 2020 | Email
Prof Tom Sherry, Co-Chair, NAOC 2020 | Email
On behalf of the NAOC 2020 Steering Committee

August 30, 2019


Zika y otras enfermedades infecciosas en Puerto Rico

Las Conferencias Ornitológicas Norteamericanas (NAOC) son reuniones que engloban a varias organizaciones que se han celebrado cada cuatro años desde 1992. Están diseñados para fomentar la colaboración entre múltiples sociedades ornitológicas a través de las fronteras y dar la bienvenida a la diversidad completa de los miembros de la sociedad. Estas conferencias han rotado entre regiones de América del Norte y más allá, y la última conferencia no estadounidense tuvo lugar en Veracruz, México, en 2008. Las sociedades patrocinadoras de la NAOC 2016 en Washington, DC, discutieron y acordaron ubicar la conferencia 2020 fuera del continente norteamericano por primera vez, específicamente en el Caribe. El objetivo era alentar y apoyar la asistencia de estudiantes y colegas profesionales del Caribe y América Latina. Los ornitólogos puertorriqueños aceptaron con entusiasmo y gentileza acoger esta NAOC caribeña.

La prevalencia del virus Zika en la región fue considerada en esta decisión, pero los aspectos positivos para la ornitología en general, de celebrar una conferencia de esta importancia en Puerto Rico, y en particular para las regiones del Caribe y América Latina, pesaron más que cualquier aspecto negativo personal. Dicho esto, somos conscientes de que el virus Zika es muy preocupante para las mujeres embarazadas -debido a defectos de nacimiento potencialmente graves, especialmente microcefalia asociada con el desarrollo deficiente del cerebro- que algunas mujeres jóvenes pueden decidir no asistir a la conferencia. Los organizadores de la conferencia piden disculpas por la posibilidad de que la sede de Puerto Rico pueda impedir que alguien asista como resultado de la amenaza de Zika.

Nuestra intención aquí es proporcionar la mejor información posible para ayudar a la gente a decidir qué es lo que más les conviene en cuanto a asistir a la NAOC puertorriqueña. Siguiendo la página de los Centros para el Control de Enfermedades (CDC), recomendamos que “las mujeres embarazadas y las parejas que traten de quedar embarazadas dentro de los próximos 3 meses consulten con sus proveedores de atención médica para considerar cuidadosamente los riesgos y las posibles consecuencias de viajar a áreas con riesgo de Zika”, incluyendo Puerto Rico. Observamos que Zika ha disminuido en toda la región del Caribe desde su aparición en 2015, y que los asistentes a la conferencia en los lugares con aire acondicionado en la ciudad de San Juan tienen una probabilidad muy baja de infección por Zika. Las personas que asistan a las excursiones deben planear usar repelente de insectos (especialmente DEET) y ropa apropiada para prevenir las picaduras de mosquitos.

Zika es uno de varios virus relacionados, todos transmitidos por mosquitos vectores (especialmente Aedes aegypti y A. albopictus), que son endémicos en la región del Caribe, incluyendo Puerto Rico. Además de Zika, está el dengue y el chikungunya. Todos son desagradables en el mejor de los casos y pueden ser debilitantes durante meses, aunque Zika es particularmente amenazante para las mujeres jóvenes y sus familias. Zika puede ser transmitido sexualmente así como a través de picaduras de mosquitos. El sitio de CDC ofrece una serie de sugerencias para minimizar el riesgo de contraer el virus Zika, incluyendo el uso de repelentes de mosquitos, permanecer en lugares con aire acondicionado como hoteles y centros de conferencias, y evitar viajar a áreas no urbanas con mayor riesgo de picaduras de mosquitos. Aunque Puerto Rico no está monitoreando actualmente la presencia de Zika, una periodista independiente afirma que el riesgo sigue siendo real: ella informa que ~9% de las mujeres puertorriqueñas embarazadas que se hicieron la prueba fueron diagnosticadas con Zika. No hay vacuna disponible para ninguno de los virus transmitidos por los mosquitos mencionados anteriormente. Sin embargo, CDC proporciona información sobre otros riesgos de salud para los cuales la vacunación actualizada es importante para los viajeros a Puerto Rico.

Actualizaremos esta información a medida que se disponga de nueva información relevante.

Dra Valentina Ferretti, Co-Presidente, NAOC 2020 | Email
Prof Tom Sherry, Co-Presidente, NAOC 2020 | Email

En nombre del Comité Organizador de NAOC 2020