Zika and other infectious diseases in Puerto Rico

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The North American Ornithological Conferences (NAOC) are “big tent” meetings held every four years, starting in 1992. They are designed to foster collaborations among multiple ornithological societies across borders and to welcome the diversity of society members. These conferences have rotated among regions in North America and beyond, with the last non-US or CA conference taking place in Veracruz, Mexico, in 2008. The sponsoring societies of the last NAOC, held in Washington, DC, in 2016, discussed and agreed to locate the 2020 conference outside the North American continent for the first time, and specifically in the Caribbean. The goal was to encourage and support attendance by students and professional colleagues from the Caribbean and Latin America. Puerto Rican ornithologists enthusiastically and graciously agreed to host this Caribbean NAOC. The prevalence of Zika virus in the region was considered in this decision, and the positives of a Puerto Rican conference outweighed the negatives. That said, Zika virus is of such serious concern to pregnant women—due to its potentially severe birth defects, especially microcephaly associated with impaired brain development—that some young women may choose not to attend the conference. The conference organizers apologize for the possibility that the Puerto Rico venue might prevent anyone from attending as a result of the Zika threat.

Our intention here is to provide the best information possible to help people decide what is in their own best interest regarding attending the Puerto Rican NAOC. Following the relevant Centers for Disease Control (CDC) site, we recommend that “pregnant women and couples trying to become pregnant within the next three months work with their health care providers to carefully consider the risks and possible consequences of travel to areas with risk of Zika,” including Puerto Rico. Zika can be transmitted sexually as well as via mosquito bites. Thus, men who travel should be aware that they may infect their sexual partners and should use condoms or avoid having sex with their partners for three months after return, or, if their partner is already pregnant, continue to use condoms or avoid sex until after pregnancy. Additional suggestions to minimize the risk of contracting Zika virus include use of mosquito repellants, staying in air-conditioned locations such as hotels and conference centers, and avoiding travel to areas away from urban areas and thus with greater risk of mosquito bites.

We note that Zika is on the decline in the Caribbean region generally following its emergence in 2015, and conference attendees in the air-conditioned venues in urban San Juan have a low probability of Zika infection. People attending field trips need to use insect repellant (especially DEET) and appropriate clothing to prevent mosquito bites.

For perspective, several related viruses, all transmitted by mosquito vectors (especially the day-flying Aedes aegypti and A. albopictus), are endemic in the Caribbean region, including Puerto Rico. Besides Zika (see https://www.iamat.org/country/puerto-rico/risk/zika-virus), these are Dengue and Chikungunya. They are all unpleasant at best, and debilitating for up to months at a time, although Zika is particularly threatening to young women and their families.

Although Puerto Rico is not presently monitoring the presence of Zika, independent journalists assert that the risk is still real as of 2018, including a 9% infection rate in Puerto Rican women. No vaccine is available for any of the mosquito-transmitted viruses mentioned above. However, the CDC provides information on other health risks for which up-to-date vaccination is important for travelers to Puerto Rico. Health issues associated with travel change over time, even over months, and it is important to note that the basic guidance we are providing is based on the current situation. We advise conference attendees continue to monitor travel health advisories for Puerto Rico as the conference date approaches and to consider consultation with a travel medicine specialist to ensure attendees have received comprehensive medical advice related to travel.

Updated 10 October 2019. We will continue to update this as relevant new information becomes available.

Dr Valentina Ferretti, Co-Chair, NAOC 2020 | Email
Prof Tom Sherry, Co-Chair, NAOC 2020 | Email
On behalf of the NAOC 2020 Steering Committee


Zika y otras enfermedades infecciosas en Puerto Rico

Las Conferencias Ornitológicas Norteamericanas (NAOC) son reuniones que engloban a varias organizaciones que se han celebrado cada cuatro años desde 1992. Están diseñadas para fomentar la colaboración entre múltiples sociedades ornitológicas a través de las fronteras, así como para dar la bienvenida a la diversidad de los miembros de la sociedad. Estas conferencias han rotado entre las regiones de América del Norte y más allá, y la última conferencia no estadounidense tuvo lugar en Veracruz, MX, en 2008. Las sociedades patrocinadoras de la última edición, NAOC 2016 en Washington, DC, discutieron y acordaron ubicar la conferencia 2020 fuera del continente norteamericano por primera vez, específicamente en el Caribe. El objetivo fue el de alentar y apoyar la asistencia de estudiantes y colegas profesionales del Caribe y América Latina. Los ornitólogos puertorriqueños aceptaron con entusiasmo y gentileza acoger esta NAOC caribeña. La prevalencia del virus Zika en la región fue considerada en esta decisión, pero los aspectos positivos de celebrar una conferencia de esta importancia en Puerto Rico pesaron más que cualquier aspecto negativo. Dicho esto, somos conscientes de que el virus Zika es muy preocupante para las mujeres embarazadas -debido a sus defectos congénitos potencialmente graves, especialmente microcefalia asociada con un desarrollo cerebral deficiente- que algunas mujeres jóvenes podrían decidir no asistir a la conferencia. Los organizadores de la conferencia piden disculpas por la posibilidad de que la sede de Puerto Rico pueda impedir que alguien asista como resultado de la amenaza de Zika!

Nuestra intención aquí es proporcionar la mejor información posible para ayudar a la gente a decidir qué es lo que más les conviene en cuanto a asistir o no a la NAOC puertorriqueña. Siguiendo las recomendaciones del sitio de los Centros para el Control de Enfermedades (CDC) (https://wwwnc.cdc.gov/travel/page/zika-travel-information), recomendamos que “las mujeres embarazadas y las parejas que traten de quedar embarazadas dentro de los próximos 3 meses consulten con sus proveedores de atención médica para considerar cuidadosamente los riesgos y las posibles consecuencias de viajar a áreas con riesgo de Zika” (https://www.cdc.gov/zika/pregnancy/index.html), incluyendo Puerto Rico. Zika puede ser transmitido sexualmente así como a través de picaduras de mosquitos. Por lo tanto, los hombres que viajan deben ser conscientes de que pueden infectar a sus parejas sexuales y deben usar condones, o evitar tener relaciones sexuales con sus parejas durante 3 meses después del regreso; o si su pareja ya está embarazada, continuar usando condones o evitar las relaciones sexuales hasta después del embarazo. Otras sugerencias para minimizar el riesgo de contraer el virus Zika incluyen el uso de repelentes de mosquitos, la permanencia en lugares con aire acondicionado como hoteles y centros de conferencias, y evitar viajar a áreas alejadas de las áreas urbanas que implican un mayor riesgo de picaduras de mosquitos.

Observamos que Zika está disminuyendo en la región del Caribe en general después de su aparición en 2015 (http://carpha.org/articles/ID/180/CARPHA-Concludes-Risk-of-Getting-Zika-in-the-Caribbean-Low-at-this-Time), y los asistentes a la conferencia en los lugares con aire acondicionado de San Juan tienen una baja probabilidad de infección por Zika. Las personas que asistan a las excursiones necesitarán usar repelente de insectos (especialmente DEET) y ropa apropiada para prevenir las picaduras de mosquitos.

Para ofrecer una perspectiva, Zika es uno de varios virus relacionados, todos transmitidos por mosquitos vectores (especialmente Aedes aegypti y A. albopictus), que son endémicos de la región del Caribe, incluyendo Puerto Rico. Además de Zika (ver https://www.iamat.org/country/puerto-rico/risk/zika-virus), éstos son el dengue (https://www.cdc.gov/dengue/statistics-maps/index.html, ) y el chikungunya (https://www.iamat.org/country/puerto-rico/risk/chikungunya). Todos ellos son desagradables en el mejor de los casos y debilitantes durante meses, aunque Zika es particularmente amenazante para las mujeres jóvenes y sus familias.

Aunque Puerto Rico no está monitoreando actualmente la presencia de Zika, los periodistas independientes afirman que el riesgo sigue siendo real a partir de 2018, incluyendo una tasa de infección del 9% en las mujeres puertorriqueñas (https://healthjournalism.org/blog/2019/02/zika-still-a-threat-in-puerto-rico-but-government-stopped-tracking-it/). No hay vacuna disponible para ninguno de los virus mencionados anteriormente transmitidos por mosquitos. Sin embargo, CDC proporciona información sobre otros riesgos de salud para los cuales la vacunación actualizada es importante para los viajeros a Puerto Rico (https://wwwnc.cdc.gov/travel/destinations/traveler/none/puerto-rico?s_cid=ncezid-dgmq-travel-single-001). Los problemas de salud asociados con los viajes cambian con el tiempo, incluso durante meses, y es importante señalar que la orientación básica que proporcionamos se basa en la situación actual. Aconsejamos a los asistentes a la conferencia que continúen monitoreando los avisos de salud para los viajes en Puerto Rico a medida que se aproxima la fecha de la conferencia (https://wwwnc.cdc.gov/travel/) y que consideren la posibilidad de consultar con un especialista en medicina de viajes para asegurarse de que los asistentes hayan recibido un asesoramiento médico integral relacionado con los viajes.

Actualizado el 10 de octubre de 2019. Actualizaremos esta información a medida que se disponga de nueva información relevante.

Dra Valentina Ferretti, Co-Presidente, NAOC 2020 | Email
Prof Tom Sherry, Co-Presidente, NAOC 2020 | Email